我今年89岁,刚刚拿了个物理学博士学位

小时候,无数人说自己长大后要当「科学家」、「发明家」,但他是认真的。

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在 89 岁这年,Manfred Steiner 终于实现了自己的抱负:成为一名物理学家。这年的 9 月 15 日,他顺利通过了自己的博士论文答辩,拿到了布朗大学物理学系的博士学位。他的博士论文题目是《玻色化几何解释的修正(Corrections to the Geometrical Interpretation of Bosonization)》,由布朗大学教授 Brad Marston 指导。图片「这是我童年时代就拥有的一个抱负,」Steiner 体现,「我一直都想成为一名物理学家。」说起 Steiner 的读博之路,用不寻常来形容恐怕都不够。Steiner 生于奥地利首都维也纳,第二次世界大战结束后,他离开了这片饱经战火的土地,前往美国。「高中毕业时我就知道,物理是我真正想要追求的东西。但经历过战争后来,我的母亲和叔叔都建议我学医,因为在战后动荡的年代,这将是一个更好的选择。」Steine 回忆说。图片尽管擅长并热衷于物理,但 Steiner 还是听从了家人的建议。他解释说,「我的叔叔就是一名医生,主攻耳鼻喉科。他在美国当过一段时间的老师,教整形外科(比如缩鼻)。他们劝我说,学医是我最好的出路。所以我和自己达成了和解。我告诉自己,『他们吃过的盐比我吃过的米还多』」。1965 年,Steiner 在维也纳大学拿到了医学博士学位。毕业后不久,他就去了华盛顿,并在那里完成了内科方向的初步培训。随后,他又在塔夫茨大学的 William Damashek 博士指导下接受了血液学培训。William Damashek 博士被美国血液学学会称为「他那个时代杰出的美国临床血液学家」。在培训期间,Steiner 还在麻省理工学院接受了为期三年的生物学培训,并于 1967 年获得了该校的生物化学博士学位。在收到布朗大学的 offer 后来,Steiner 搬到了罗德岛,开始在该校的一个新医学项目(现沃伦 · 阿尔伯特医学院)中从事血液学研讨。在这所学校,Steiner 历任助理教授、教授、血液科主任。在临近退休之际,他还受邀前往北卡罗莱纳大学,参与创建了该校的血液学研讨项目,直到 2000 年退休回到罗德岛。从这些经历可以看出,Steiner 在医学领域已经取得了相当辉煌的成就,但他对于物理的热爱却始终没有消失。「即使身在医学院,我有时也会去听著名物理学家 Walter Thirring 的讲座。他的讲座总是能让我着迷。我被量子物理学迷住了,总是希望能多了解一些这方面的东西。」但不幸的是,Steiner 无力以自己喜欢的方式去探索量子物理的奥秘,「学医不能半途而废,你必须把你整个生命都献给它。」Steiner 解释说。但在漫长的医学研讨生涯中,Steiner 从未停止过关于物理的思索,「物理学一直是我的一部分。从医学院退休的时候,我已经快 70 岁了。也是在这个时期,我决定进军物理。」下定决心后来,Steiner 开始在 MIT 上物理课,但他很快发现,这个学校对他来说通勤成本太高了。于是,他转到布朗大学继续上课。2000 年,Steiner 以特殊学生的身份正式入读布朗大学,开始本科阶段的学习。他发现,布朗大学的物理学专业对于大龄学习者十分友好,「在跟老师们做自我介绍的时候,我说我是一个年纪比较大的学生。结果他们说,他们很高兴看到我来上课。」尽管 Steiner 比其他同学要大良多,但他体现大家都很喜欢他,对他也很好。

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刚开始在布朗大学学习时,Steiner 并没有有意识地去攻读第三个博士学位。「最初我只是想上课,做一些对我的大脑有益且有趣的事情。」但到了 2007 年春,Steiner 已经修够了学分,获得了进入研讨生院攻读物理学博士学位的资格。「修这些课花了很长时间,因为我每学期只上一两门课。但最终,我还是达到了研讨生院的所有录取要求。」Steiner 还透露,在此期间,一些「严肃的医学问题」拖慢了他的物理学进程。在获准进入读博阶段后,Steiner 继续他的研讨生课程,并开始寻找博士论文指导老师。最初,Steiner 考虑的是核物理,但又觉得这会让他远离家人,所以他后来联系了凝聚态理论学家 Brad Marston(也做气候科学方面的研讨)。Marston 体现自己没有研讨过核理论,「所以我给了 Steiner 一个我做过的最接近高能物理的项目——玻色化。」Marston 回忆说,一开始,一个 70 多岁的学生找他做论文指导老师的时候,他也有些迟疑,「说实话,我之所以持怀疑态度,是因为人在年纪大了后来通常不会选择从事物理,尤其是理论物理。但我一时心软,就同意了。我了解他的经历,也十分理解他想要实现毕生抱负的心情。」就这样,Steiner 在 Marston 的指导下开始了他的博士论文创作。Steiner 体现,在这一过程中,他结识了良多新朋友,尤其是他的论文委员会成员。他十分尊重这个委员会。Steiner 要探索的是一个十分困难的物理问题。Marston 解释说,「宇宙中有两种粒子:费米子和玻色子。」自旋为半整数的粒子是费米子,为整数的是玻色子。虽然看起来区别不大,但这种差别带来的结果却截然不同。「电子是费米子,光子是玻色子。但在某些情况下,你可以把费米子描述成玻色子,这就是所谓的玻色化,这样做有一定的好处。通常,人们会用这种方法解决一维问题。但多年来,我一直在与 Tony Houghton 等人合作,试图将这种方法扩展到更高维度,比如二维或三维金属。我们在这条路上取得了一些成果,但也发现了一些局限。所以我让 Steiner 去探索如何打破这些局限。这是一个很难的项目,我没有为了照顾他给他一个简单的。」目前,Marston 正和 Steiner 合作,共同发表 Steiner 博士论文中的一些成果。图片负责审阅 Steiner 博士论文的 James Valles 教授体现,Steiner 是一个能给人鼓舞的人,「我记得我第一次见 Steiner 是在学校走廊里,当时他还在读本科。他毫不掩饰自己想投身物理,而且想一辈子沉浸其中。作为一个在另外一个领域也有着出色成就的人,他对于物理的热爱真的令人深受鼓舞。」在描述与 Steiner 相处的这段经历时,Valles 给出的评价是「十分愉快」。他还补充说,「他所研讨的理论需要用到十分前沿的技术,而这些技术很难掌握。」关于 Steiner 的论文,Valles 体现,Steiner「在玻色化方面出色地描述了物理学的进程。」成功地完成论文答辩并达到博士阶段的所有要求后,Steiner 欣喜若狂,「这种感觉真的很好,我真的站在了世界之巅」。尽管人生中还有良多其他的成就,但 Steiner 体现,这个博士学位是他最珍视的,因为这是他一生都在争取的。如今,Steiner 已经开启了新的征程。他正在修改自己博士论文的一部分,为发表做准备,后来会继续他的理论物理研讨,「虽然我已经老了,但我还是想继续研讨物理。我一直在努力保持头脑敏锐,研讨物理给了我很大帮助。」Steiner 坦言,他有时也会想,如果年轻时没有没有听从家人的建议,他的人生将发生怎样的变化。但他体现自己并没有后悔,「这是一段美妙的人生,我结交了良多十分好的朋友。这种感觉很美好,尤其是在我拿到博士学位并从事医学研讨工作后来。但物理学总是如影随形。」在被问及到了退休的年龄应该做什么时,Steiner 回答说,「这取决于大家自己的想法。我无法想象动不动就去打高尔夫球的生活。我想做一些能帮我保持头脑敏锐的事情。如果你有抱负,那就去追求。有时那个抱负可能从未付诸言语,而是藏在潜意识里。重要的是不要浪费你的晚年时光。老年人的大脑也充满力量,我相信这对年轻人也大有裨益。上了年纪的人经验丰富,而良多时候,历史会重演。」图片已故翻译家许渊冲曾在接受采访时体现了自己对晚年时光的珍视:「我现在是从每一天的夜里偷几点钟,来弥补我白天的损失。」那么,在面对传统与自身兴趣的冲突时,年轻人要怎么选择呢?Steiner 给出的答案是,「我认为年轻人应该追寻自己的抱负,如果不这么做,他们将一直生活在懊悔之中。」原文链接:https://www.brown.edu/academics/physics/news/2021/11/brown-physics-student-manfred-steiner-earns-phd-age-89

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